2 Datos importantes que la sonda espacial Cassini descubrió en Saturno


La sonda espacial Cassini

La sonda espacial Cassini es la más sofisticada jamás construida. Lanzado en 1997 como misión conjunta de la NASA / Agencia Espacial Europea, tomó siete años viajar a Saturno. Desde entonces ha estado orbitando el sexto planeta desde el sol, enviando datos de inmenso valor científico e imágenes de magnífica belleza.

El final de la sonda espacial Cassini

Cassini ahora comienza una última campaña. Bautizado como Grand Finale, finalizará el 15 de septiembre de 2017 con la sonda se sumirá en la atmósfera de Saturno, donde se quemará. Aunque Saturno fue visitado por tres naves espaciales en los años 70 y 80, los científicos nunca podrían haber imaginado lo que la sonda espacial Cassini descubriría durante su estancia en el planeta anillado cuando se lanzó hace 20 años.

► Un planeta de cambio dinámico

Las tormentas masivas aparecen periódicamente en las nubes de Saturno, conocidas como Grandes Manchas Blancas, observables por telescopios terrestres. Cassini tiene un asiento de primera fila para estos eventos. Hemos descubierto que, al igual que las tormentas eléctricas de la Tierra, estas tormentas contienen rayos y granizo.

Cassini ha estado orbitando Saturno el tiempo suficiente para observar cambios estacionales que causan variaciones en sus patrones climáticos, no muy diferente de las estaciones en la Tierra. Las tormentas periódicas suelen aparecer a finales del verano en el hemisferio norte de Saturno.

En 2010, durante la primavera boreal, una tormenta inusualmente temprana e intensa apareció en las nubes de Saturno. Fue una tormenta de tal inmensidad que rodeó todo el planeta y duró casi un año. No fue hasta que la tormenta se comió su propia cola que finalmente salpicó y se desvaneció.

Estudiar tormentas como ésta y compararlas con eventos similares en otros planetas (piense en la Gran Mancha Roja de Júpiter) ayudan a los científicos a comprender mejor los patrones climáticos en todo el sistema solar, incluso aquí en la Tierra.

Más descubrimientos de la Sonda Espacial Cassini

La sonda espacial también fue capaz de investigar profundamente otras características sólo vislumbradas desde la Tierra o con sondas anteriores. Los encuentros cercanos con la luna más grande de Saturno, Titán, han permitido a los navegantes usar la gravedad de la luna para reorientar la órbita de la sonda de modo que pudiera oscilar sobre los polos de Saturno. Debido al fuerte campo magnético de Saturno, los polos son el hogar de Auroras hermosas, al igual que las de la Tierra y Júpiter.

Cassini también ha confirmado la existencia de un extraño vórtice polar en forma de hexágono originalmente vislumbrado por la misión Voyager en 1981. El vórtice, una masa de gas giratorio como un huracán, es más grande que la Tierra y tiene vientos máximos de 220 mph.

Cassini
Cassini ha estado orbitando Saturno por 20 años, enviando datos de inmenso valor científico e imágenes de magnífica belleza.

► Hogar de docenas de mundos diversos

Cassini descubrió que Saturno tiene 45 lunas más que las 17 previamente conocidas – colocando el total ahora en 62.

La luna más grande es Titán, es más grande que el planeta Mercurio. Posee una densa atmósfera rica en nitrógeno con una presión superficial una y media veces mayor que la de la Tierra. Cassini fue capaz de sondear bajo la cubierta de nubes de esta luna, descubriendo ríos que fluían hacia los lagos y los mares y eran reabastecidos por la lluvia. Pero en este caso, el líquido no es agua, sino más bien metano líquido y etano.

Eso no quiere decir que el agua no es abundante allí – pero Titán es tan frío (con una temperatura de superficie de -180 ℃) que el agua se comporta como la roca y la arena. Aunque tiene todos los ingredientes para la vida, Titán es esencialmente una “Tierra congelada”, atrapada en ese momento antes de que la vida pudiera formarse.

Encelado en la mira

La sexta luna más grande de Saturno, Encelado, es un mundo helado de unos 300 kilómetros de diámetro. Y para los cientificos, es el sitio del hallazgo más espectacular de la Misión.

El descubrimiento comenzó humildemente, con una curiosa desviación en las lecturas del campo magnético durante el primer sobrevuelo de Encelado en 2004. Cuando Cassini pasó sobre el hemisferio sur de la luna, detectó extrañas fluctuaciones en el campo magnético de Saturno. A partir de esto, el equipo del magnetómetro Cassini dedujo que Enceladus debe ser una fuente de gas ionizado.

Intrigados, instruyeron a los navegantes de la Cassini a hacer un sobrevuelo aún más cercano en 2005. A nuestro asombro, los dos instrumentos diseñados para determinar la composición del gas que vuela la nave espacial, el Espectrómetro de Plasma de Cassini (CAPS) y la Masa de Ion y Neutral Spectrometer (INMS), determinó que Cassini estaba pasando inesperadamente a través de una nube de agua ionizada. Emanando de las grietas en el hielo en el Polo Sur de Enceladus, estas plumas de agua en el espacio eran a velocidades de hasta 800 mph.

“Estoy en el equipo que hizo la identificación positiva del agua, y tengo que decir que fue el momento más emocionante en mi carrera profesional. En cuanto a las lunas de Saturno, todos pensaron que toda la acción sería en Titán. Nadie esperaba que Encelado, pequeño y modesto, pudiera albergar sorpresas”. Dan Reisenfeld, Profesor de Física y Astronomía, Universidad de Montana.

Las imágenes de la Sonda Espacial Cassini

La historia de Encelado sólo se vuelve más extraordinaria. En 2009, las plumas fueron directamente imágenes por primera vez. Ahora los científicos saben que el agua de Encelado comprende el componente más grande de la magnetosfera de Saturno (el área del espacio controlada por el campo magnético de Saturno), y las plumas son responsables de la existencia misma del vasto anillo de Saturno, el segundo anillo más externo del planeta.

Ahora se sabe que debajo de la corteza de Encelado hay un océano global de agua salada líquida y moléculas orgánicas, todas calentadas por respiraderos hidrotermales en el fondo marino. El análisis detallado de las plumas muestran que contienen hidrocarburos. Todo esto apunta a la posibilidad de que Encelado es un mundo oceánico que alberga la vida, aquí mismo en nuestro sistema solar.

Cuando Cassini se sumerge en las nubes de Saturno a finales de este año, marcará el final de una de las más exitosas misiones de descubrimiento jamás lanzadas por la humanidad.

Los científicos ahora están considerando misiones dirigidas a Titán, Encelado o posiblemente ambas. Una de las lecciones más valiosas que uno puede tomar de Cassini es la necesidad de continuar explorando.


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